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Ganges, una trampa climática para 600 millones de indios

Las ciudades de la India también ocupan 11 de los 15 lugares de la lista de las urbes más contaminadas del planeta

En la llanura Gangética 600 millones de indios sufren los efectos del cambio climático y la contaminación del aire con sitios como Varanasi, una de las ciudades más contaminadas del mundo según la concentración de partículas PM2.5.

Hay suficientes partículas finas en el aire de esa urbe en el norteño estado indio de Uttar Pradesh para clasificarla como una de las ciudades con el aire más contaminado del planeta, según un listado de la Organización Mundial de la Salud (OMS) de 2018.

Pero no solamente Varanasi, hogar de 1,2 millones de personas a lo largo de las orillas del río más sagrado de la India -el Ganga o Ganges- presenta este problema de salud.

Otras cuatro ciudades que alberga la llanura del Ganges, Kanpur, Faridabad, Gaya y Patna, ocupan los cinco primeros lugares en la lista de la OMS.

Estas partículas con un diámetro de 1/25 veces el de un cabello humano causan enfermedades cardiovasculares y respiratorias, incluso cáncer.

Las ciudades de la India también ocupan 11 de los 15 lugares de la lista de las urbes más contaminadas del planeta cuando se considera un contaminante más grande, las partículas PM10.

El impacto de esta contaminación del aire no se limita a la salud humana. Varios de los gases que la originan también tienen propiedades de efecto invernadero: atrapan el calor del Sol y elevan la temperatura de la Tierra.

Las últimas investigaciones implican que estos contaminantes están cambiando el clima local y global. Según los expertos, las temperaturas están aumentando en la planicie Gangética, y el monzón se está volviendo más incierto.

'Los contaminantes del aire, muchos de ellos, también tienen un efecto sobre el clima', dijo Erika von Schneidemesser, quien estudia los vínculos entre la contaminación del aire y el Cambio Climático en el Instituto de Estudios de Sostenibilidad Avanzados (IASS) de Potsdam.

'Si la materia particulada liberada en el aire tiene una alta cantidad de carbono negro (o hollín), entonces absorberá más luz solar y contribuirá al calentamiento y, por lo tanto, al cambio climático', afirma.

Si bien se sabía que varios gases, como el dióxido de carbono (CO2), el metano y el óxido nitroso, causaban el calentamiento global, antes se creía que la materia particulada en el aire reflejaba la luz solar, causando un efecto de enfriamiento.

La investigación emergente ahora indica lo contrario. Si bien algunas partículas tienen un efecto de enfriamiento, otras causan un aumento de la temperatura, según sugieren los estudios.

A medida que disminuye la calidad del aire, más personas estarán en riesgo de sufrir un accidente cerebrovascular, enfermedad cardíaca, cáncer de pulmón y enfermedades respiratorias agudas y crónicas, según la OMS.

También, la contaminación del aire puede causar un aumento o disminución de la temperatura y cambiar los patrones de lluvia.

Las partículas como el polvo, la sal marina y las cenizas suspendidas en el aire se conocen como aerosoles. Algunos aerosoles absorben más calor del Sol, otros tienen propiedades reflectantes, causando que las temperaturas bajen.

'Los aerosoles pueden hacer cambios significativos en las propiedades de la nube', dijo Sachchida Nand Tripathi, profesor y jefe del departamento de ingeniería civil del Instituto Indio de Tecnología (IIT) de Kanpur.

En las nubes, el agua se condensa alrededor de la materia particulada para formar gotitas, que luego caen como lluvia. Los aerosoles pueden debilitar la lluvia. Así es como funciona: mientras que el agua disponible en las nubes es la misma, ahora se redistribuye entre la gran cantidad de partículas disponibles.

Como resultado, están surgiendo dos patrones. 'Uno, muestra que el aumento de los aerosoles en la atmósfera está debilitando ligeramente el monzón indio', dijo Tripathi. 'Y dos, en un corto período de tiempo, puede redistribuir la lluvia'.

Pero el impacto de la contaminación por aerosoles en la lluvia es un mecanismo complejo, que depende de la disponibilidad de humedad, la cantidad de contaminación y la altitud, entre otros factores.

La mayoría de las ciudades indias entre las 20 ciudades más contaminadas del mundo se encuentran en la llanura Indo-Gangética, que se extiende desde Pakistán en el oeste hasta Bangladesh en el este.

Además de estar densamente poblada, la región también tiene una topografía única, acotó Tripathi. 'Al norte de la llanura Indo-Gangética están los Himalayas, y al sur está la meseta de Deccan. Esto crea un efecto de valle y hace que el aire se estanque.

Los vientos del noroeste que soplan a través de la región esparcen el aire contaminado a través de la llanura Indo-Gangética. Los vientos también pueden propagar la contaminación desde Asia Central y Pakistán hasta partes de Punjab, dijo Tripathi.

La llanura Indo-Gangética es un 'punto caliente de aerosol global', lo que hace que el hielo en el Himalaya se derrita más rápido, según un estudio de la NASA realizado en 2011. El aerosol también está causando la variabilidad de la lluvia durante el monzón de verano, según estudiosos.

alb/abm/gdc

Corresponsal de Prensa Latina en La India

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